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Tony Benavides, el primer alcalde latino de Lansing, muere a los 84 años

Tony Benavides, Carmen Benavides, Carol Wood
Courtesy
/
Traci Ruiz

Esta nota ha sido traducido por Clay Oppenhuizen.
This article has been translated by Clay Oppenhuizen. Read the English version here.

El primer alcalde latino de Lansing, Tony Benavides, murió a los 84 años.

Benavides llegó por primera vez a Lansing desde México en 1953 a la edad de 15 años. Su primer trabajo en el país fue en los campos de remolacha azucarera de Michigan junto a sus padres.

“Su hermano, David, ya estaba en Chicago trabajando, allanando el camino para que la familia llegara aquí", dijo Lorenzo López, un viejo amigo de Benavides. "¿Por qué están aquí? Para trabajar, mantener a sus familias, establecerse y contribuir a la sociedad”.

López dice que si bien los primeros años en Michigan no siempre fueron fáciles para Benavides y su familia, los recuerdos de esa época fueron los que lo guiaron para construir el legado que deja hoy.

“Él labró esos campos. Sabía lo que era estar en un campo y necesitar agua. Y si no tenías atención médica, necesitabas atención médica si tenías hijos", dijo López. "Entonces él sintió esa necesidad y por eso estaba tan preocupado por nuestra comunidad.”

Ese atractivo para ayudar a la comunidad latina eventualmente llevaría a Benavides a postularse y ser seleccionado como el primer director ejecutivo del Centro Comunitario Cristo Rey de Lansing a principios de la década de 1960. Cristo Rey fue la primera organización del área que atendió específicamente las necesidades de los residentes latinos en Mid-Michigan.

Durante su mandato como director, López dice que Benavides diseñó un programa para apoyar las necesidades básicas de los trabajadores agrícolas migrantes al brindarles acceso a recursos como atención médica y desarrollo educativo.

“Él quería crear una voz comunitaria, una forma de ser escuchado y una forma de abordar los muchos problemas serios que enfrentamos”, agregó López.

Benavides también creía que estar en la mesa de toma de decisiones era una de las mejores formas de lograr cambios. Y eso es exactamente lo que hizo. Se postuló para un puesto en el Concejo Municipal de Lansing en 1982 y ganó varias veces. En 2019, la ciudad cambió el nombre de sus cámaras del consejo en honor a Benavides.

“No hubo gran oposición en postularse contra él por su capacidad de negociación y su capacidad de compromiso”, explicó López.

En 2003, mientras Benavides se desempeñaba como presidente del consejo, fue designado para dirigir la ciudad después de que el entonces alcalde David Hollister fuera llamado para servir bajo la dirección de la gobernadora Jennifer Granholm.

“Pero luego, cuando se convirtió en alcalde, lo que creo que hizo fue darle la oportunidad a muchas personas en nuestras comunidades de decir: 'Oye, si él puede ser alcalde, también podemos ser alcaldes, también podemos estar en el concejo municipal'", dijo López.

La vicepresidenta del Concejo Municipal de Lansing, Carol Wood, recuerda a Benavides como un político centrado en la comunidad.

Wood explica que cuando se convirtió en alcalde, Lansing estaba en una crisis económica.

"Algunos empleados tuvieron que ser despedidos, pero Tony trabajó para que la gente entendiera lo que estaba pasando y por qué", agregó. “El trabajo que hizo como director ejecutivo en el Centro Comunitario Cristo Rey y su trabajo como miembro del consejo, a menudo se entrelazaron. Trabajando para tratar de resolver los problemas de las personas de la comunidad".

Su sobrina, Linda Sánchez-Gazella, trabajó como su jefa de gabinete durante su tiempo como alcalde. Dice que nunca olvidará el consejo que él le dio el primer día.

“Tienes que ser como un pato. Él dijo: 'Tienes que dejar que la lluvia caiga sobre ti y ruede como un pato. Porque en política, siempre habrá esos tiempos. Y a veces, habrá momentos buenos y momentos malos. Y en esos malos momentos, hay que dejar que el agua te golpee. Y sal y sigue moviéndote'", dijo Sánchez-Gazella.

Para ella, Benavides fue como un segundo padre, alguien a quien siempre creció queriendo ser.

"Era un hombre de familia, era importante para él tener siempre reuniones familiares y reunirnos a todos", agregó Sánchez-Gazella.

Tony Benavides es recordado por su familia y amigos cercanos por su carcajada, su espíritu compasivo y humilde y un impulso para ayudar a los necesitados.

La familia de Benavides dice que los arreglos del funeral se llevarán a cabo la próxima semana con Estes-Leadley Funeral Homes.

As WKAR's Bilingual Latinx Stories Reporter, Michelle reports in both English and Spanish on stories affecting Michigan's Latinx community.
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